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Mientras Mike Small busca el primer título de la NCAA, el endurecido Illinois toma la delantera en Grayhawk

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SCOTTSDALE, Ariz. – Como golfista que creció en Morton, Illinois, a solo una hora del campus principal de la Universidad de Illinois en Champaign, Tommy Kuhl siempre soñó con jugar para el entrenador en jefe de Illini, Mike Small.

“Lo que ha construido aquí”, dijo Kuhl, ahora estudiante de quinto año. “Convierte a los niños en hombres”.

Sin embargo, para Kuhl esa progresión fue lenta. Un jugador de preparación consumado, Kuhl ingresó al campus como un estudiante de primer año inmaduro, y saltó dentro y fuera de la alineación en sus primeros dos años con el programa. Como junior, jugó en todos los eventos, pero aún ocupó el quinto lugar en el equipo en promedio de puntuación.

“Pero comencé a escuchar”, dijo Kuhl, una selección del primer equipo All-Big Ten cada uno de los últimos dos años, y probablemente un primer equipo All-American esta temporada. “Es extraño, comienzas a ver que los resultados mejoran mucho cuando aceptas lo que predica el entrenador Small”.

Esa es la magia de Mike Small.

En los 23 años de Small al frente, ha guiado a Illinois a 12 de los últimos 13 títulos Big Ten, 14 de los últimos 15 campeonatos de la NCAA y siete viajes a partidos de la NCAA, incluido un subcampeonato nacional en 2013.

“Miras la historia del golf universitario y hemos hecho muchas cosas que muchos lugares no han hecho”, dijo Small. “Simplemente no hemos ganado el grande todavía”.

Este año marca una de las mejores oportunidades de Small para llevar a Illinois al primer título de campeonato de la NCAA del programa.

Los Illini ingresaron a la semana como el tercer equipo clasificado en el país, según Golfstat, y en 36 hoyos lideraron el campo de 30 equipos en Grayhawk como el único equipo bajo par, con 2 bajo par. Los 273 7 bajo par de Illinois en la segunda ronda del sábado fue el segundo puntaje más bajo jamás registrado en un Campeonato de la NCAA en Grayhawk, solo dos tiros menos que los 271 que Pepperdine registró en la ronda final en 2021. Las olas, por supuesto, fueron en ganar el título nacional esa semana.

“Todos estamos jugando sólido en este momento”, dijo Kuhl. “Tenemos un muy buen equipo de conducción y el entrenador diría lo mismo. No nos lo estamos poniendo demasiado difícil a nosotros mismos”.

Los cuatro contadores de Illinois el sábado se combinaron para solo siete bogeys. Kuhl disparó 1 bajo par 69 para pasar a 1 más, mientras que Illini obtuvo un trío de 68, tiros de los estudiantes de último año de quinto año Adrien Dumont de Chassart (4 bajo) y Matthis Besard (4 bajo), y el estudiante de segundo año Jackson Buchanan (1 bajo) .

Parte de eso es la precisión desde el tee en un campo que normalmente quita el driver de las manos de los jugadores. Otra parte es la dureza de este equipo.

Small ocasionalmente escucha de los detractores que los jugadores no pueden convertirse en talentos de nivel PGA Tour en climas fríos. “Eso siempre ha sido algo por lo que he luchado”, dijo Small. “Illinois, hay un estigma, y ​​no sé por qué”. Porque Small ve las cosas de otra manera; en su mente, está enseñando a los jugadores a sentirse incómodos, y cuando los jugadores están fuera de su zona de confort, es cuando realmente avanzan, tanto dentro como fuera del campo de golf.

El trabajo de Small es identificar qué reclutas pueden manejar su estilo. Tome Buchanan por ejemplo; un jugador sólido de la escuela secundaria de Dacula, Georgia, pero que no tenía las credenciales para captar miradas serias de los poderes estatales de Georgia y Georgia Tech. Sin embargo, Small vio algo y sacó a Buchanan del sur y lo llevó al norte.

“Es el tipo de niño que cuando se sumerge en nuestra cultura, se vuelve realmente bueno”, dijo Small sobre Buchanan. “Me gustan los niños que pueden ser entrenados pero que tienen suficiente fuerza, confianza y ego para que puedan tomar lo que están entrenando y luego apropiarse de ellos mismos y no siempre tener que ser entrenados. Muchos niños están sobrediseñados, sobreentrenados, necesitan seguir recibiendo instrucción. Quiero niños que puedan recibir instrucción, recibir tutela, recibir la experiencia que tenemos, y mezclarla en una olla y luego tener el coraje de tomarla ellos mismos”.

Jugadores como Thomas Pieters, Thomas Detry y Nick Hardy encajan en ese molde, y es por eso que cada uno de ellos llegó al Tour. Dumont de Chassart y Kuhl podrían ser los próximos en seguir, ya que ocupan los puestos 2 y 19 en el PGA Tour University, Dumont de Chassart en posición para el estatus completo del Korn Ferry Tour y Kuhl mirando su tarjeta del PGA Tour Canada.

“El entrenador Small podría haber dicho cualquier cosa y yo habría venido”, dijo Dumont de Chassart, quien siguió el largo oleoducto belga hasta Champaign. “El clima no siempre es perfecto, pero aprendes a jugar en cualquier cosa. Es por eso que somos bastante buenos en todo tipo de condiciones, porque realmente hemos aprendido a moler”.

Con greens duros como rocas que han sido horneados por las temperaturas de 100 grados en el desierto de Arizona, los números de greens en regulación de los jugadores no son particularmente altos hasta ahora, por lo que es imperativo que los equipos traigan, junto con muchos otros habilidades, la capacidad de revolver.

Kuhl dice que uno de los entornos más incómodos que Small crea en casa son estos «guanteletes de juego corto» que pueden tardar días, a veces semanas, en completarse. Una de esas pruebas es un campo corto de cinco hoyos que requiere que los jugadores, usando ciertos golpes y palos, completen el circuito bajo par.

“Estás puliendo durante mucho tiempo, y eso va de la mano con la mentalidad de este programa”, dijo Kuhl. “Es difícil, no está hecho para ser fácil, te enfadas, pero tienes que ser paciente y creer en ti mismo”.

Los jugadores ciertamente creen en Small, por lo que se podría argumentar que quieren ganar este trofeo de la NCAA más para Small que para ellos mismos.

«100%», dijo Kuhl sobre esa noción. “El legado del entrenador ha construido alrededor de Illini golf, y los equipos que ha tenido, se ha acercado tanto, creo que se merece uno. Obviamente es muy difícil de hacer, pero queremos jugar duro para el entrenador”.

Small, sin embargo, minimiza su importancia.

“No es como si tuviera 70 años y no vuelva a suceder si no ganamos este año”, dijo Small, de 57 años, antes de agregar: “He dicho esto antes, el atletismo universitario tiene se convirtió en un juego de entrenadores en muchos deportes. Y me gusta mantenerlo como un juego de jugadores. Sé que recibo mucha atención debido a la singularidad de mis antecedentes y la singularidad de lo que ha hecho Illinois, y lo aprecio.

“Pero la forma en que entreno a los muchachos es su juego; Lo estoy haciendo por ellos”.

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Written by jucebo

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